Au milieu des années cinquante, en plein décollage économique, l’Italie se motorise à pas de géant. Pourtant, l’automobile reste un luxe inaccessible à la majorité des familles. Dans ce contexte, où les Vespa pétaradantes sont les reines de la rue, Fiat décide de mettre l’Italie sur quatre – petites – roues, avec sa nouvelle 500.

Commercialiser une voiture populaire fut longtemps un pari impossible pour les grands constructeurs. En 1936, Fiat, avec sa fameuse 500 "Topolino", sera le premier à transformer l’essai. Fabriquée à plus d’un demi-million d’exemplaires pendant 19 ans, cette dernière ne peut plus cacher ses rides derrière ses rondeurs sympathiques.

Face au succès des Renault 4 CV, Citroën 2 CV, et autres VW Coccinelle, des populaires affichant une véritable vocation familiale avec leurs quatre vraies places, Fiat réagit en présentant, en 1955, le modèle 600. Toute ronde, économique et fonctionnelle, elle connaît rapidement un vif succès commercial. Toutefois, si son tarif reste voisin de celui de la "Topolino", il s’avère encore trop élevé pour la plupart des familles de la Péninsule.

Dante Giacosa, le responsable du bureau d’études, décide alors d’aller plus loin dans sa conquête du petit prix. Première voiture "minimale", la "Nuova 500" sera également la plus petite voiture du monde (moins de 3 mètres de long) construite en grande série. Proposée à un prix défiant toute concurrence, elle se dote des solutions techniques les plus modestes (un bicylindre à quatre temps, refroidi par air, de 479 cm 3 et 13 ch, autorisant une vitesse de 85 km/h), mais offre une garantie de robustesse éprouvée et de maintenance simplifiée.

Découvrable au premier rayon de soleil, cette charmante petite "puce" n’en est pas moins une automobile à part entière. Maniable et vive, elle tient bien la rue, à défaut d’avoir les moyens de s’évader sur les routes. Véritable "passe-partout", capable de se garer dans un mouchoir de poche, la 500 tiendra le haut du pavé citadin pendant 18 ans…

Carte d’identité

. Moteur 2 cyl. en ligne

. Cylindrée de 479 à 499 cm 3

. Puissance de 13 à 22 ch

. Vitesse maxi de 85 à 100 km/h

. Production 3 678 000 ex.

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