Le terme 4x4 est employé pour désigner des véhicules dont les 4 roues sont motrices. Mais par abus de langage, il désigne aussi des véhicules qui fonctionnent principalement en mode propulsion ou traction, mais dont les 2 autres roues peuvent être accouplées à la transmission, devenant ainsi des 4x4. C'est le cas de la plupart des véhicules dits "tout-terrain".

La nouvelle mode des SUV, urbains et compacts, a encore entraîné un dévoiement du terme. En effet, on parle même aujourd'hui, de façon du coup totalement abusive, de 4x4 en désignant des véhicules qui n'existent qu'en 2 roues motrices, mais qui ont le "look" d'un tout-terrain.

En tout cas, la transmission intégrale ne date pas d'hier. Dans les années vingt déjà, il existait des véhicules équipés de transmission intégrale. La Mitsubishi PX33 fut notamment la première voiture japonaise à 4 roues motrices, en 1933. Mais, c'est dans le milieu militaire que la transmission 4x4 s'est développée, avec la nécessité pour les engins de disposer d'une meilleure motricité que celle d'une transmission sur 2 roues seulement, pour faciliter la progression en terrain difficile. C'était notamment le cas de la célèbre Jeep Willys, apparue lors de la Seconde Guerre mondiale, et qui jouera un rôle de précurseur. Ensuite, la transmission intégrale sera principalement utilisée sur des véhicules tout-terrain d'armées ou civils, notamment dans les pays où le réseau routier était inexistant et les pistes difficilement praticables par les voitures de tourisme.

 Nous parlons ici de la sélection des meilleurs "gros" 4x4 et SUV d'occasion, c’est-à-dire ceux qui se situent, dans les gammes des constructeurs, au-dessus des compacts. Ils mesurent 4,60 m minimum, et bien plus pour les plus imposants. Nous avons en effet déjà fait la sélection des meilleurs SUV et crossovers urbains, que vous retrouverez ici. Là, plus de luxe, et des budgets d'achat et d'utilisation forcément plus élevés, justifiés par la catégorie. Ne vous étonnez donc pas de trouver du premium au milieu des "purs et durs"…